Seleziona una pagina

A nord della penisola antartica è una piccola isola coperta di ghiaccio a forma di testa di elefante. Ogni anno, nonostante i venti brutali e il paesaggio roccioso di scogliere e ghiacciai, centinaia di migliaia di pinguini sottogola nidificano qui su queste coste e creano un mare vivente di piume bianche e nere.

Foto introduttiva - I pinguini Chinstrap stanno tornando nella loro colonia a Stinker Point, sulla costa occidentale di Elephant Island. Gli uccelli prendono il nome dalla striscia nera sotto il mento.
Foto Noah Strycker

"Sono come piccoli scalatori", afferma Noah Strycker, ornitologo presso la Stony Brook University di New York. "In alcuni punti si arrampicano fino a 90 a 120 metri."
Tuttavia, quando Strycker e i suoi colleghi hanno trascorso 11 giorni a contare i nidi di pinguini come parte di un'indagine scientifica di gennaio, hanno scoperto che mancavano decine di migliaia di pinguini.
Secondo un'indagine preliminare sugli uccelli carismatici, è probabile che la temperatura sia la causa.
"Rispetto al numero di 50 anni fa, abbiamo riscontrato una diminuzione del 56% del nido del pinguino sottogola, il che è piuttosto scioccante", afferma Strycker.
A causa della posizione distante e delle condizioni difficili, l'ultimo censimento dei pinguini cinesi sull'Isola degli Elefanti è stato effettuato nel 1971 e questo sondaggio ha identificato 123 nidi. Strycker e il suo team ne hanno trovato meno della metà.
Mentre una recente spedizione non ha studiato le cause di un forte declino, altri scienziati hanno trovato connessioni con i cambiamenti climatici, afferma Strycker.

Ad esempio, uno studio del 2016 ha scoperto che il krill in alcuni mari antartici è diminuito dell'40% negli ultimi 80 anni, probabilmente a causa del riscaldamento dell'acqua. Krill è la base della catena alimentare antartica: i pinguini si nutrono di piccoli invertebrati e pesci.
Sebbene sia una scoperta sorprendente, Strycker sottolinea che i risultati sono preliminari e non ancora pubblicati in una rivista scientifica. Aggiunge che l'isola dell'Elefante brulica ancora di decine di migliaia di questi uccelli carismatici e che l'Unione internazionale per la conservazione della natura considera questa specie "meno minacciata". "Anche se", aggiunge, "questo può cambiare a seconda del risultato di questa spedizione."

Per contare i pinguini scivolosi su Elephant Island, devi prima avere una nave in grado di resistere ai capricci dei mari antartici. In questo caso, Strycker e i suoi colleghi hanno ospitato l'Esperanza di Greenpeace. Ma poiché le grandi navi non potevano avvicinarsi alla costa di Elephant Island, l'equipaggio dovette passare al gommone Zodiac e raggiungere uno dei numerosi punti di accesso alla barriera corallina. "Abbiamo dovuto saltare fuori dalla barca e attenerci all'alga e poi arrampicarci sulle rocce scivolose", aggiunge Strycker.
In linea di principio, gli scienziati dovevano diventare pinguini. Quindi gli scienziati si sono separati ogni mattina e hanno trascorso la giornata a contare i nidi di pinguino uno per uno.
Uno dei motivi per cui la spedizione ha avuto luogo a gennaio è che i cuccioli di pinguino di solito hanno circa un mese, il che rende molto più facile contare i nidi attivi.
"Nelle prossime settimane, i cuccioli iniziano a invecchiare e iniziano a raggrupparsi in grandi pile chiamate" presepi "," afferma Strycker. "Quindi il censimento è un po 'complicato."
Anche altri scienziati hanno visto un declino in questa specie. P. Dee Boersma, esperto di pinguini nella conservazione della natura all'Università di Washington, studia i pinguini in Antartide e una volta visitò l'isola di Elefante come naturalista in un viaggio turistico. "E sono stato sorpreso di vedere quanti pochi pinguini fossero lì", dice.

Sulla costa meridionale di Elephant Island, si riunisce una colonia di pinguini di sottogola. La specie è finora il pinguino più abbondante in Antartide - per ora.
Foto Noah Strycker

Boersma aggiunge che potrebbe esserci un altro impatto del cambiamento climatico sulla nidificazione: piove più spesso quando l'Antartide si riscalda - e la pioggia è l'assassino dei cuccioli di pinguino. Quando i giovani uccelli si bagnano, spesso si raffreddano e muoiono. Infatti, Boersma ha registrato un incidente sulla costa argentina, dove una grande quantità di pioggia ha ucciso metà dei cuccioli di pinguino di Magellano che ha studiato.
Tuttavia, fino a quando questi nuovi dati non saranno pubblicati e prima che vengano condotti ulteriori studi sulla popolazione di pinguini su una vasta gamma di specie, Boersma mette in guardia dall'eccessiva estrapolazione da questo singolo sondaggio.
"Dobbiamo guardare più da vicino a queste popolazioni".

I pinguini sono "i nostri guardiani degli oceani e quando vedi cambiamenti nella loro popolazione, le persone dovrebbero prestare attenzione a loro".

Fonte: National Geographic

Iscriviti alle notizie dal mondo della natura

Iscriviti alle notizie dal mondo della natura

Una volta alla settimana ti faremo conoscere gli avvenimenti più importanti che accadono di fronte alle telecamere.

Grazie Ora controlla la tua casella di posta e conferma le impostazioni facendo clic sul collegamento.

Pin It on Pinterest

Condividi questa pagina

Condividi con gli amici.

azioni